Het Space Transportation System (STS), beter bekend als de spaceshuttle is één van de meest geavanceerde machines ter wereld en bestaat uit meer dan 2 miljoen onderdelen die door duizenden mensen worden bedacht, ontworpen, bijgehouden en uitgevoerd.

Een shuttlevlucht kost ruim 500 miljoen dollar, en totaal heeft het programma al zo’n 145 miljard dollar gekost! Het zijn dan ook de hoge kosten die het project vaak bedreigd hebben, zeker op momenten dat het minder goed ging.

Lancering spaceshuttle Atlantis
Lancering spaceshuttle Atlantis
(Lancering spaceshuttle Atlantis)

Als je de shuttle op tv ziet is dat vaak in de lucht en zie je dus eigenlijk niet zo goed hoe groot het gevaarte is. Met een Vleugelwijdte van 23.79 meter, 56 meter lengte, een gewicht van 2,041,166 kilogram, een stuwkracht van 1320 ton en 2020 functieknopjes hoort het terecht thuis in een aflevering van ‘monster machines’ van National Geographic!

Elke lancering is dan ook een ongelofelijke prestatie en bijzonder spannend om te volgen. Natuurlijk is even naar Amerika vliegen een dure grap, maar lang leve het Internet, u kunt hier via de website van NASA elke lancering bekijken.

U hebt het vast wel eens vluchtig in het journaal gehoord: “De spaceshuttle is veilig aangekomen in de ruimte”. Misschien klonk het vanzelfsprekend, maar op de zwarte dag van 1 februari 2003 toen spaceshuttle Columbia op 65 kilometer hoogte ontplofte is die vanzelfsprekendheid veranderd en het project erg onder druk gezet.

Het losschietende isolatieschuim, de oorzaak van de ramp met de Columbia, had al twee keer eerder een ruimteveer beschadigd en dit maal een beschadiging gemaakt aan de hittetegeltjes die essentieel zijn voor een veilige terugkeer door de dampkring.

Spaceshuttle Columbia crash
(Spaceshuttle Columbia crash)

Bij de terugkeer door de dampkring gaat de shuttle namelijk 25 keer sneller dan de geluidssnelheid. U kunt zich voorstellen dat de hitte dan enorm is, het hete gas bij de spaceshuttle is op dat moment 1600 graden.

De 34.000 zwarte hittetegeltjes, gemaakt van keramisch materiaal op siliciumbasis, kunnen een hitte verdragen van ±1260 graden maar moeten dan wel in goede conditie zijn, een beschadiging kan die hitte naar binnen laten slaan en zo zorgen voor een nare afloop.

Tweeënhalf jaar werk en 1,4 miljard dollar verder bleek toch niet genoeg te zijn om het probleem te verhelpen aangezien bij de daarop volgende lancering, ditmaal de Discovery, opnieuw grote stukken isolatieschuim van de brandstoftank losschoten...

Nadien zijn er op verschillende punten camera’s geplaatst op de shuttle zodat ze vanuit elke hoek in de gaten kunnen houden of er iets afscheurt of wegvliegt dat eventueel schade aan het systeem zou kunnen maken.

Ook is er een reparatie techniek/omgeving ontwikkeld waardoor de astronauten de eventuele schade aan de hittetegeltjes ter plekke in de ruimte kunnen verhelpen.

Ruimteschip Orion - de opvolger van de spaceshuttle
(Ruimteschip Orion - de opvolger van de spaceshuttle)

Het bovenstaande verhaal klinkt misschien een beetje deprimerend, maar natuurlijk zijn deze voorvallen, hoe erg het ook is, leermomenten die de shuttle uiteindelijk steeds veiliger maken.

De grote verandering op organisatorisch gebied is dan ook dat het criteria om de lancering door te laten gaan veel strenger geworden is, je ziet vaak dat de lancering uitgesteld wordt bij twijfel over het weer of technische zaken.

De recente lancering van spaceshuttle Atlantis is na eerder uitstellen wegens blikseminslag, de tropische storm Ernesto, en problemen met de stroomvoorziening gelukkig goed verlopen en de werkzaamheden/onderzoeken in het internationaal ruimte station (ISS) kunnen voortgezet worden.

De vluchten van de spaceshuttle zullen in 2010 ophouden, dan maakt het project na 29 jaar (april 12, 1981 - 2010 ) plaats voor het Orion-project (vroeger bekend als Crew Exploration Vehicle). NASA heeft hier een contract over afgesloten met Lockheed-Martin en verwacht tegen 2014 de eerste bemande vlucht vanuit dit nieuwe project.

Voor meer informatie over de huidige Atlantis missie kunt u hier terecht en vergeet niet de volgende lancering mee te genieten!

Sitemap - © 2016Grenswetenschap.nl - Reageervoorwaarden